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Storie di fedeTestimonianza

Il mio corpo è un tempio, non una macchina da combattimento

Perché mi sono lasciato alle spalle una promettente carriera nel pugilato per convertirmi a Cristo.

Sono nato una domenica mattina a Milwaukee, un portoricano americano di prima generazione. Mia madre mi diceva spesso che avevo ricevuto grazie speciali perché ero nato nel giorno del Signore.

Sono stato battezzato e confermato nella chiesa cattolica e ho frequentato regolarmente la messa domenicale con mia madre e mia sorella fino all’età di circa nove anni. Alla fine, hanno smesso di andare, ma ho continuato questo rituale settimanale. Ho pregato Dio per aiuto, poiché stavo crescendo in un ambiente ostile.

Diventando un campione

Adam aveva la mia età, uno dei tanti ragazzi polacchi le cui famiglie vivevano nel quartiere da generazioni, e si interessava sgradevolmente a me. Uno dei suoi passatempi preferiti era seguirmi in giro e deridermi, attingendo a un vasto arsenale di insulti razziali che evidentemente aveva raccolto da suo padre.

Un giorno sono tornato a casa piangendo con il naso sanguinante e mio padre ha chiesto di sapere cosa fosse successo. Con le lacrime agli occhi, ho ripetuto le parole di Adam, inclusi diversi epiteti. “Non ti vogliamo qui”, mi aveva avvertito. “Lascia il nostro quartiere ora!”

Avevo visto mio padre arrabbiato prima, ma ora potevo anche vedere il dolore nei suoi occhi. Con un’espressione di pietra disse: “La prossima volta che vedrai Adam, ti difenderai. Poi ti lascerà in pace”.

Il giorno dopo, mio ​​padre mi ha portato nella palestra di boxe. Immediatamente, fui intimidito dagli altri uomini lì. Torreggiavano su di me mentre prendevano a pugni le pesanti borse appese, sudati e concentrati. Sono stato spinto davanti a uno specchio e mi sono state mostrate alcune combinazioni di base dal mio futuro allenatore e mentore, Israel “Shorty” Acosta. Si rivolse a mio padre e disse con convinzione: “Héctor è un talento naturale. Diventerà un campione”.

La previsione di Shorty era corretta, anche se mio padre non mi ha mai visto gareggiare. Lui e mia madre hanno divorziato quando avevo 12 anni. Ho pregato spesso per il suo ritorno, ma non ci sono state chiamate, né sostegno finanziario. Il padre che amavo non c’era più.

A quel tempo, mia sorella diciassettenne era diventata dipendente dalle droghe mentre stava cadendo in una malattia mentale. E stavo ancora sopportando il razzismo, il bullismo e la violenza delle bande con regolarità. Per fortuna, la boxe mi ha fornito la struttura e il supporto di cui avevo bisogno. Mi ha insegnato dedizione, determinazione e disciplina.

Da giovane pugile di successo, ho iniziato a viaggiare per il mondo in rappresentanza della squadra nazionale di boxe degli Stati Uniti. Questi viaggi hanno portato a una maggiore consapevolezza dei miei pregiudizi radicati. Quando avevamo programmato gli incontri in Polonia, pensavo che tutti lì fossero cattivi perché un ragazzo polacco mi aveva maltrattato. Durante la visita alle Barbados, mi sono trovato faccia a faccia con la povertà genuina, al di là di qualsiasi cosa avessi sperimentato a Milwaukee.

Ma se la boxe mi ha insegnato di più su me stesso e sui miei punti ciechi, mi ha anche lentamente allontanato dalla chiesa e dalla mia fede. E mi ha coinvolto in alcune relazioni malsane. Una volta, in un ristorante, io e un gruppo di amici abbiamo deciso di fare uno sprint dal tavolo senza pagare. La polizia ha arrestato alcuni di noi e ci ha portato in prigione. Quando Shorty è arrivato per recuperarci, era furioso. Mi ha ricordato che dovevo essere un campione dentro e fuori dal ring. Con il permesso di mia madre, mi ha portato a casa sua per assicurarsi che non fossi circondato da influenze negative.

Per fortuna, Dio è rientrato nella mia vita quando ho frequentato uno studio biblico a Colorado Springs mentre mi allenavo per una lotta internazionale contro l’Italia. Ho trovato significato e scopo studiando le Scritture e godendo della comunione con altri uomini. Quando sono tornato a casa, volevo prendere più sul serio la mia fede, ma mi distraevo facilmente. Un amico ha detto: “Sei troppo giovane. Perché daresti la tua vita a Dio? Devi sperimentare la vita, goderti il ​​tuo successo e godere di tutti i benefici che deriveranno dall’essere un campione di boxe e forse un giorno un milionario.

Durante questo periodo di contemplazione, ho iniziato a rivolgere il mio sguardo alle Olimpiadi del 1992 a Barcellona. Avevo passato anni a prepararmi per questo momento. Da adolescente, sono stato sette volte campione nazionale degli Stati Uniti, il che mi ha reso il welter preferito per rappresentare il mio paese a Barcellona. Ero oltremodo eccitato.

Le prove olimpiche mi hanno messo contro Jesse Briseno, un altro pugile americano, per un ambito posto nella squadra. Sapevo che avrei affrontato la battaglia più dura della mia vita. Quando ho perso, ero devastato: i miei sogni di gloria olimpica erano svaniti.

Prima dell’incontro con Briseno, contavo di sentire i maggiori promotori di boxe che avrebbero potuto far avanzare la mia carriera. Quando non sono venuti a chiamare, mi sono sentito perso e senza timone, chiedendomi cosa fare della mia vita. Fu allora che iniziai di nuovo a frequentare la chiesa e gli studi biblici e il 27 dicembre 1992 acquistai la mia primissima Bibbia. Quello stesso giorno, ho dato la mia vita a Gesù Cristo.

Allontanandomi

Quando ho iniziato a immergermi nella vita della chiesa, ho continuato a boxare. Otto mesi dopo, sono tornato sul ring con Briseno, dove abbiamo combattuto per il campionato nazionale statunitense di 147 libbre. Questa volta l’ho messo fuori combattimento in meno di due minuti. Quella vittoria ha dato nuova vita alle mie prospettive di carriera. La lotta è stata trasmessa in televisione e la pubblicità ha portato Shorty e me sulla copertina della rivista USA Boxing, così come sulla copertina interna di Sports Illustrated. Con tutta questa attenzione, ancora una volta ho pensato di diventare professionista.

Allo stesso tempo, mi sentivo in conflitto. Mi sono trovato lacerato da un passo di 1 Corinzi: “Non sapete che i vostri corpi sono templi dello Spirito Santo, che è in voi, che avete ricevuto da Dio? Non sei tuo; sei stato comprato a un prezzo. Onorate dunque Dio con i vostri corpi» (6:19-20). Mi sono immaginato sul ring mentre facevo del male a qualcuno che era un tempio dello Spirito Santo. Ho immaginato che la mia stessa tempia venisse colpita e mettesse in pericolo il mio corpo e il mio cervello in un modo che Dio non aveva inteso. Il pugilato era compatibile con le parole della Scrittura?

Dopo un anno di preghiera e discernimento, ho lasciato la boxe. Andarsene è stata la decisione più difficile che avessi mai preso. Sapevo che la mia scelta aveva deluso molte persone ed ero devastata dal dolore che avevo causato a Shorty. Allo stesso tempo, ho provato un senso opprimente di gioia e pace.

Passare dalla boxe è stata una benedizione in molti modi. Per cominciare, mi ha liberato da molti pericoli che i combattenti professionisti devono affrontare. I promotori spesso approfittano degli atleti. C’è pressione per usare droghe e impegnarsi in relazioni malsane. E la minaccia di danni cerebrali o addirittura di morte indugia sempre.

Lasciare il ring mi ha anche permesso di formare una famiglia, perseguire Dio con rinnovato vigore ed esplorare opportunità di carriera meglio in linea con la mia fede. Oggi sono a capo di un’organizzazione luterana di servizi sociali impegnata per il valore infinito di tutti coloro che sono sotto la nostra cura, indipendentemente dalle circostanze o dalle difficoltà.

Sarò sempre grato alla boxe per aver fornito una struttura e una disciplina che modellano il personaggio quando ne avevo più bisogno. Ma solo donandomi a Cristo ho scoperto una vocazione degna della mia massima devozione.

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